Se založením Mezinárodní federace fotbalových asociací (FIFA) v roce 1904 začaly i snahy o mezinárodní měření sil. Zprvu se tak dělo zejména pod olympijskými kruhy, které však dovolovaly jen start amatérů. Když bylo zjevné, že se fotbal nedostane do programu OH v Los Angeles 1932, padlo rozhodnutí o založení Mistrovství světa ve fotbale.

1930: Prvním šampionem Uruguay

Psal se rok 1930, když Uruguay hostila premiérové Mistrovství světa. FIFA vybrala 13 účastníků, 7 z Jižní Ameriky, 4 z Evropy a 2 ze Severní Ameriky. Prvními mistry světa se stali domácí Uruguayci, jež před zraky 93 000 diváků v Montevideu zdolali Argentinu 4:2.

1934: Stříbrný československý debut

Pro šampionát v roce 1934, který se konal v Itálii, už se hrála kvalifikace. Na závěrečný turnaj se dostalo 16 týmů, které bojovaly o trofej vyřazovacím způsobem. Skvěle se vedlo Československu, jež nejprve zdolalo Rumunsko, pak Švýcarsko, Německo a porážka přišla až v samotném finále proti domácí Itálii.

1938: Italská obhajoba

Turnaj ve Francii v roce 1938 poprvé nevyhrála pořadatelská země. Domácí výběr vypadl ve čtvrtfinále s Itálií, které se po finálové výhře nad Maďarskem podařilo obhájit mistrovský titul. Pouť československého mužstva skončila ve čtvrtfinále po prohře v opakovaném zápase proti Brazílii.

1942 a 1946: Válka vystavila stopku

V letech 1942 a 1946 se Mistrovství světa nekonalo z důvodu druhé světové války. O pořadatelství MS 1942 měly zájem Německo a Brazílii, v roce 1939 však FIFA rozhodla o zrušení. Během války se FIFA potýkala s nedostatkem financí a lidských zdrojů, a tak bylo jasné, že se nestihne ani MS 1946. Bylo v plánu šampionát uspořádat v roce 1949, ale nikdo neměl zájem o hostitelství.

1950: Divácký rekord

Rok 1950 přinesl MS v Brazílii. Poprvé a naposled se neodehrál finálový zápas, neboť vítězové čtyř skupin postupovali do další, finálové skupiny. I tak ale o držiteli titulu rozhodoval závěrečný zápas mezi Uruguayí a domácí Brazílií. Zápas sledovalo rekordních zhruba 200 000 diváků, kteří viděli výhru Uruguaye.

1954: Překvapivý triumf Západního Německa

Na turnaji v roce 1954 ve Švýcarsku se po delší odmlce vrátilo Československo, které však skončilo ve skupině bez bodového zisku. Mistrovský titul uzmulo Západní Německo, které ve finále zaskočilo favorizované Maďary.

1958: Objev jménem Pelé

Šampionát ve Švédsku v roce 1958 objevil světu jméno tehdy 17letého mladíčka Pelého. Jeho hattrick v semifinále proti Francii a dva góly ve finále proti domácímu týmu stály za triumfem Brazílii. Československo opět nepostoupilo ze skupiny, i když mimo jiné deklasovalo Argentinu 6:1.

1962: Druhé československé stříbro

Skvělé tažení československého týmu bylo k vidění v roce 1962 v Chile. Přes Maďarsko a Jugoslávii se Čechoslováci dostali až do finále, kde vedli nad Brazílií po gólu Masopusta. Jihoameričané však třemi góly zápas otočili a obhájili tak titul mistrů světa.

1966: Gólové hody Eusébia

Anglie hostila MS 1966. K trofeji dokráčel domácí tým, jenž v prodloužení finálového utkání porazil Západní Německo. Finále se uskutečnilo ve Wembley, kde se vměstnalo skoro 100 000 diváků. S 9 góly se na šampionátu zaskvěl Portugalec Eusébio.

1970: Historický zápis Brazilců

V roce 1970 zavítalo Mistrovství světa ve fotbale poprvé do Severní Ameriky, konkrétně do Mexika. Československo schytalo ve skupině tři prohry, jednu z nich od pozdějších šampionů. Brazílie procházela turnajem se 100% úspěšností, což vyvrcholilo výhrou 4:1 ve finále proti Itálii. Tým kolem Pelého jako první v historii vyhrál MS potřetí a byla mu natrvalo udělena trofej Julese Rimeta.

1974: Skupiny a po nich skupiny

Nový formát MS přinesl rok 1974. V Západním Německu následovaly po bojích ve čtyřech skupinách další dvě skupiny, jejichž vítězové si to rozdali ve finále. Západní Němci museli nejdříve skousnout skupinovou porážku od svých východních rivalů, pak už ale nezaváhali a jejich tažení končilo finálovou výhrou nad Nizozemskem.

1978: První argentinský titul

Na MS 1978, které se odehrálo v Argentině, se překvapivě neprobojovali úřadující mistři Evropy z Československa. Derniéru turnaje se 16 účastníky zvládli nejlépe domácí fotbalisté, kteří ve finále po prodloužení zdolali Nizozemce. Argentina tak získala svůj první titul mistrů světa.

1982: Rozšíření turnaje

K rozšíření světového šampionátu z 16 celků na 24 došlo při MS 1982 ve Španělsku. Hrálo se 6 skupin po 4, kterých postoupily dva nejlepší celky. Postupující byli dále rozděleni do 4 skupin po 3 a vítězové pak zamířili do semifinále. Československo nepostoupilo z úvodní skupiny, když dvakrát remizovalo a jednou prohrálo. Ve finále na Santiago Bernabéu si Itálie hravě poradila se Západním Německem.

1986: Maradonova „ruka Boží“

Mexiko se stalo v roce 1986 první zemí, která hostila dva světové šampionáty. Původně se mělo hrát v Kolumbii, která však měla ekonomické potíže. Opět došlo k další úpravě hracího formátu, když z 6 skupin postupovalo 16 týmů do vyřazovací fáze. Na jejím konci zvedla pohár nad hlavu po výhře nad Západním Německem Argentina v čele s 25letým Diegem Maradonou. Ten se nesmazatelně zapsal do dějin fotbalu ve čtvrtfinále, kdy skóroval „rukou Boží“. Na šampionátu se rovněž poprvé objevila tzv. „Mexická vlna“.

1990: Defenzivní šampionát

Jako jedno z nejnudnějších Mistrovství světa v historii je označování to v Itálii 1990. Malý počet vstřelených branek a přílišná taktická hra vedly k zavedení pravidla o malé domů a k tříbodové odměně za výhru. Československo se probojovalo po osmifinálové výhře nad Kostarikou a hattricku Tomáše Skuhravého až do čtvrtfinále, kde podlehlo pozdějším mistrům ze Západního Německa. Těm se tak ve finále proti Argentině dokonale povedla odveta za předcházející ročník.

1994: Titul pro Sennu

S průměrem 69 000 diváků na jeden zápas se stalo MS 1994 konané v USA vůbec tím nejnavštěvovanějším v historii. Poprvé v historii rozhodl finále penaltový rozstřel, na jehož konci byli za vítěze Brazilci a za poražené Italové. Brazilci vyhráli počtvrté v historii a triumf nyní věnovali šampionu Formule 1 Ayrtonu Sennovi, jenž krátce před turnajem tragicky zahynul.

1998: Poprvé s 32 účastníky

Nynější systém s 32 účastníky byl poprvé představen na MS v roce 1998 ve Francii. Trofej zůstala doma, když ve finále Francouzi dokonale vynulovali hvězdného Brazilce Ronalda. Poprvé se na Mistrovství světa objevilo Chorvatsko, které i díky nejlepšímu střelci turnaje Davoru Šukerovi hned dokráčelo k bronzu.

2002: Asijská premiéra

První asijskou zastávku Mistrovství světa ve fotbale nabídl rok 2002. Zároveň se hrálo poprvé a naposled ve dvou zemích, v Jižní Koreji a v Japonsku. Turnaj nabídl několik překvapení, třeba semifinálovou účast domácích Korejců či později bronzových Turků. Ve finále porazila Brazílii zásluhou dvou gólů Ronalda Německo a popáté v historii tak sáhla na trofej pro mistry světa.

2006: Zidanova hlavička

Na MS 2006 v Německu jsme poprvé mohli sledovat samostatnou Českou republiku. Po nadějné výhře nad USA v úvodním zápase však přišly porážky od Ghany a Itálie, což znamenalo konečnou. Finálové utkání mezi Itálií a Francií šlo do prodloužení, kde došlo k vyloučení francouzského kapitána Zinedina Zidana za „hlavičku“ na Marca Materazziho. Italové nakonec triumfovali v penaltovém rozstřelu.  S bronzem se museli spokojit domácí Němci.

2010: Exotika za zvuků vuvuzel

V roce 2010 zavítalo MS poprvé na africkou půdu, do Jihoafrické republiky. Šampionát provázel charakteristický a místy až otravný zvuk vuvuzel. O první titul úřadujících mistrů Evropy ze Španělska se postaral Andrés Iniesta. Běžela 116. minuta finálového utkání proti Nizozemsku, kdy vsítil vítězný gól na 1:0. Španělům stačilo k titulu pouze 8 zásahů v 7 zápasech.

2014: Německá suverenita

Podruhé v historii se konalo Mistrovství světa v roce 2014 v Brazílii. Domácí výběr patřil k největším favoritům, ale v semifinále přišel šok v podobě drtivé porážky 1:7 proti Německu. Němci šampionát nakonec vyhráli, když Mario Götze ve 113. minutě rozhodl finále proti Argentině. Celý turnaj provázely tropické teploty, které přiměly pořadatele poprvé v historii k zavedení přestávek na občerstvení.