Mistrovství světa v atletice pořádá od roku 1983 Mezinárodní asociace atletických federací (IAAF). Nejdříve se šampionáty konaly každé čtyři roky, od roku 1991 pak s dvouletou periodicitou. MS v atletice 2017 v Londýně bylo 16. v pořadí. Další šampionáty mají hostit Dauhá v roce 2019 a Eugene v roce 2021.

MS v atletice se zatím konalo 13 zemích (včetně letošního šampionátu) v Evropě, v Asii a v Severní Americe. Finsko, Japonsko a Německo hostily šampionát dvakrát, přičemž Helsinky zůstávají jediným městem, které přivítalo nejlepší atlety dvakrát.

V posledních letech se počet disciplín MS v atletice ustálil na čísle 47, pro rok 2017 už se v programu počítá i s chůzí žen na 50 km, která se tak stala 48. disciplínou. Atleti a atletky tak bojují o stejný počet medailí.

Rok Město Soutěže Země Atleti Nejvíc medailí
1983 Helsinky 41 153 1355 NDR
1987 Řím 43 159 1451 NDR
1991 Tokio 43 167 1517 USA
1993 Stuttgart 43 187 1689 USA
1995 Göteborg 43 191 1804 USA
1997 Atény 43 198 1882 USA
1999 Sevilla 46 201 1821 USA
2001 Edmonton 46 189 1677 Rusko
2003 Paříž 46 198 1679 USA
2005 Helsinky 47 191 1688 USA
2007 Ósaka 47 197 1800 USA
2009 Berlín 47 202 2101 USA
2011 Tegu 47 198 1945 USA
2013 Moskva 47 206 1974 USA
2015 Peking 47 207 1935 Keňa
2017 Londýn 48 205 2034 USA

Jasně nejúspěšnější zemí v historii MS v atletice jsou Spojené státy americké. Pohár národů na jednotlivých šampionátech kromě USA ovládly jen tehdejší Východní Německo, Rusko a Keňa.

Nejúspěšnějším účastníkem MS v atletice je bezesporu Jamajčan Usain Bolt, který se může chlubit 11 zlatými medailemi. O 2 zlata méně získala Američanka Allyson Felix. Nejúspěšnějším Čechem je třikrát zlatý a dvakrát bronzový oštěpař Jan Železný.